Un avenir grandissant pour l’exploitation minière in situ

L’exploitation minière in situ, une frontière largement inexploitée qui pourrait changer l’économie de l’exploitation minière et améliorer les performances environnementales, est au centre d’une campagne coordonnée menée par le CSIRO, rapporte Tony Heselev dans un article du CSIRO’s Resourceful : Issue 7, June 2015. «In -situ recovery ou ISR, en particulier à partir des gisements de roches dures, est une technologie qui implique le forage, la fracturation de la roche et le lessivage de métaux de valeur loin de la gangue pendant que la roche reste en place. Il a le potentiel de changer la donne pour les gisements profonds et sous-économiques et de fournir une alternative à l’exploitation minière à ciel ouvert et souterraine.

«Une fois éprouvée, la technologie donnera accès aux métaux via des gisements de minerai auparavant considérés comme non rentables ou échoués – en raison de leur faible teneur, de leur petite taille, de leur profondeur ou de leur emplacement. Cela pourrait transformer des actifs que les entreprises considèrent actuellement comme «non exploitables» en projets rentables pour l’avenir. »

ISR est déjà largement utilisé dans l’industrie de l’uranium et est en cours d’évaluation dans des opérations d’or et de cuivre en Australie et aux États-Unis, telles que Florence Copper de Taseko, d’où provient ce diagramme.

ISR a le potentiel de réduire de moitié les coûts de l’exploitation minière conventionnelle en évitant d’avoir à soulever la roche à la surface, puis de broyer et de broyer cette roche avant le traitement ultérieur.

«Cela se traduit par une réduction significative des coûts énergétiques et des émissions de gaz à effet de serre. Et en n’ayant pas à creuser de terre végétale et d’autres sols, ISR empêche les tas de déchets et les trous dans le sol à la fin du processus.

«L’extraction du métal implique le pompage de la solution à travers la roche fracturée et la retour à la surface et nécessite une quantité relativement petite d’infrastructures à la surface.

«Les ISR ne sont pas sans défis et une cible ISR appropriée doit avoir une géologie et une hydrologie appropriées ainsi que d’autres garanties environnementales. Les défis de la fracturation de la roche et de l’extraction minérale entraîneront également des taux de récupération de la production inférieurs à ceux des méthodes classiques d’exploitation minière et de lixiviation de surface.

«Ces facteurs économiques et environnementaux ont été parmi les nombreux débattus lors du Symposium scientifique de pointe sur les ISR au Centre australien de recherche sur les minéraux à Perth à la fin de 2014.

«Le CSIRO a réuni 77 participants locaux et étrangers clés et des partenaires potentiels d’ISR des industries minière et pétrolière, des universités et d’autres maisons de recherche, des fournisseurs de services industriels et des organismes de réglementation.

«C’était le premier symposium ISR organisé par le CSIRO, et était unique en ce qu’il examinait le potentiel des ISR à être une approche de récupération alternative à celles actuellement utilisées pour tout métal ou élément (par rapport aux autres conférences ISR qui se sont concentrées sur l’uranium).

«Les participants ont examiné les connaissances et les capacités qui peuvent être appliquées ou adaptées à l’extraction in situ de divers produits, y compris la géologie; hydrologie; hydrométallurgie; impacts réglementaires, environnementaux et sociaux; et techno-économie. »

Le colloque a été une première étape vers l’identification des principaux défis et des lacunes dans les connaissances qui nécessitent des travaux supplémentaires, dans le but d’élaborer une feuille de route pour relever ces défis.

Le Dr Paul Breuer, le chef d’équipe du traitement de l’or dans le produit phare des ressources minérales du CSIRO, a identifié les principaux défis techniques des ISR dans les gisements de roches dures comme suit:
• Mesurer la porosité et la perméabilité des types de roches et comment maximiser la perméation en créant des voies d’accès direct minéral / élément
• Démontrer et faire accepter que les ISR sont une technologie économiquement durable avec des risques environnementaux réduits.

«La fracturation nécessaire est un défi en particulier dans les gisements de roches dures en profondeur où il n’y a pas de perméabilité au départ, et où vous ne pouvez pas pomper la solution au-delà des minéraux que vous essayez de récupérer», a déclaré Breuer.

«Nous devons comprendre comment créer ces voies vers le minéral souhaité. Les technologies utilisées quotidiennement dans le dynamitage sont bien connues, par exemple l’hydrofracturation utilisée pour la spéléologie par blocs dans les mines de charbon, mais elles n’ont pas été appliquées aux applications ISR. »

Il est également difficile d’évaluer avec précision si un gisement convient à la récupération in situ, à partir des matériaux limités d’exploration et de forage de ressources.

Les chercheurs du CSIRO visent à accroître la confiance dans les ISR en établissant un modèle d’évaluation. Des indications plus précises de l’économie du projet à partir d’analyses en laboratoire plutôt que d’essais sur le terrain réduiraient le délai et le coût des évaluations.