Une nouvelle tournure sur les opérations minières fly-in, fly-out, de la NASA

Cinq mois seulement après le lancement de Planetray Resources, la National Aeronautics and Space Administration (NASA) finance une étude sur le Robotic Asteroid Prospector (RAP). Les objectifs du projet RAP sont d’examiner et d’évaluer la faisabilité de l’extraction d’astéroïdes en termes de moyens, méthodes et systèmes. Cette étude examinera le défi de l’extraction d’astéroïdes dans quatre efforts clés, le premier étant de savoir comment ces efforts peuvent constituer une analyse de rentabilisation pour l’extraction d’astéroïdes? Les trois autres sont:

  • Conception de la mission, y compris la trajectoire et la logistique d’un point de Lagrange Terre-Lune (EMLP) à l’astéroïde et retour à cet EMLP
  • Conception d’engins spatiaux, y compris les opérations de propulsion et de mission
  • Technologie minière pour les opérations de microgravité et de vide.

L’objectif est de concevoir le vaisseau spatial et les missions RAP de manière à ce que le vaisseau spatial, l’architecture de la mission, les technologies d’extraction et d’analyse soient «minières». Le système sera évolutif des opérations robotiques aux opérations dirigées par l’homme pour l’extraction et la valorisation à grande échelle. Le RAP servira de banc d’essai pour les missions minières à l’échelle industrielle ultérieures, y compris les missions opérées par l’homme. Pour la phase 1, cette proposition décrit un prototype de vaisseau spatial RAP et une étude commerciale de conception de mission. La phase 2 comprendra le développement de prototypes de matériel et la simulation opérationnelle.

L’approche du projet aborde six points:

  • Minéraux abondants et accessibles dans les astéroïdes de type M
  • Demande du marché sur Terre et analyse de rentabilisation de l’extraction d’astéroïdes
  • Évaluation des cinq points de Lagrange en tant que dépôt de ravitaillement et plateforme de rassemblement
  • Types d’astéroïdes, y compris le type M pour les métaux et le type C pour l’eau, leurs orbites et leurs trajectoires
  • Extraction et traitement robotisés
  • Vaisseau spatial robotique menant à des missions humaines.

RAP assume ces capacités futures:

  • Un observatoire NEO en orbite de Vénus identifiera et caractérisera davantage d’astéroïdes en général et de types M métalliques en
  • Le transport commercial pour l’équipage et le fret sera disponible pour les EMLP et retour sur Terre
  • Un dépôt de ravitaillement EMLP et une plate-forme de préparation de missions soutenus par des cargos et des pétroliers commerciaux à partir desquels alimenter et déployer le RAP dans le cadre de sa mission

Selon la NASA, «la conception de la trajectoire transformationnelle rend la mission RAP réalisable en utilisant une propulsion électrique à faible poussée / Isp élevé et une propulsion à poussée modérée / Isp modérée, comme le solaire thermique. La conception riche en énergie du RAP fournit de l’énergie pour l’extraction et l’enrichissement pneumatiques et le traitement à haute température. Nous devons développer de nouvelles technologies d’extraction et de traitement dans l’espace. La réduction de la masse et la concentration du minerai permettent un retour vers et EMLP et vers la Terre.

«Le projet se concentre sur trois sujets qu’il fera passer de TRL-1 à TRL-2. Ces trois disciplines constituent les catalyseurs uniques de l’extraction d’astéroïdes:

  • Analyse de trajectoire et conception de mission flexibles dans le temps
  • Technologie de microgravité et d’extraction sous vide
  • Conception de vaisseaux spatiaux pour mettre en œuvre les disciplines 1 et 2, évolutives aux missions humano-robotiques.

«Les missions de prospection initiales seront robotiques, bien que les premières missions d’exploitation minière industrielle exigeront à la fois des humains et des robots sur place. Il y aura trop d’appels de jugement et de décisions qualitatives sur place pour les seuls robots. Les humains auront besoin de la pratique de l’exploitation minière dans l’espace avec des robots pour apprendre à innover et à travailler efficacement, de manière fiable et en toute sécurité.

«Les résultats attendus de ce projet comprennent:

  • Une évaluation de la possibilité d’exploiter un astéroïde métallique candidat ou un astéroïde carboné (contenant éventuellement de l’eau) est faisable en termes de développement d’un concept de conception de mission, de technologie d’exploitation minière et de conception de vaisseau spatial
  • Sélection d’un EMLP pour un dépôt de ravitaillement et une plate-forme de préparation, la conception préliminaire de l’engin spatial RAP, la conception de la trajectoire transformationnelle
  • Conception préliminaire de l’engin spatial RAP
  • Concevoir des concepts pour le système de prospection, d’extraction et de traitement du minerai en microgravité et sous vide. »