Une renaissance du charbon britannique est en plan

Au début de décembre, une mine de charbon britannique a produit sa troisième millionième tonne de l’année, ce qui lui a permis d’enregistrer la production annuelle la plus élevée de toutes les mines de charbon de l’histoire de l’extraction du charbon en Grande-Bretagne. Les mineurs de la mine Daw Mill entre Tamworth et Nuneaton, dans les West Midlands, ont franchi une étape importante alors que les équipes de jour et d’après-midi changeaient à la mine de 680 hommes. Les 3 Mt – suffisantes pour répondre aux besoins annuels en électricité des 2,27 millions de foyers de Birmingham et des East Midlands – ont été produites à partir d’un front de charbon.

À ce stade, avec 25 jours de production restants avant la fin du mois, Daw Mill était sur le point de produire environ 3,25 Mt pour l’année et mieux le record de 13 ans de 3,16 Mt établi par la mine Selby’s Wistow qui avait plusieurs productions des visages et une main-d’œuvre plus importante.

Le directeur général de UK COAL, Jon Lloyd, a déclaré: «Il s’agit d’une réalisation remarquable et montre que nos compétences minières sont de classe mondiale.» Le directeur de la mine, Glenn Robinson, a ajouté: «Aujourd’hui marque une étape importante pour Daw Mill – mais nous avons le rendement le plus élevé jamais réalisé pour une mine en Grande-Bretagne dans notre ligne de mire et les gars sont convaincus qu’ils peuvent le faire.»

Il s’agit du troisième record de l’année pour Daw Mill, où la production annuelle la plus élevée précédente était les 2,95 Mt produits en 2004. Daw Mill avait produit son 1Mt de l’année en 108 jours et 2 Mt en 214 jours, un record.

La majeure partie de la production est acheminée par chemin de fer vers la centrale électrique d’E. ON de Ratcliffe près de Nottingham, bien que la mine ait également fourni cette année la centrale électrique d’EDF Cottam, près de Retford et Drax près de Selby, dans le Yorkshire, ainsi que les marchés industriels et domestiques. La houillère, qui a accueilli cette année plus de 35 mineurs et apprentis supplémentaires, produit du charbon à partir d’une section de 5 m d’épaisseur de la couche épaisse du Warwickshire. Chaque coupe de la face de 300 m de long produit environ 2000 t, avec la réalisation de plus de 1500 coupes couvrant une distance d’un peu moins de 500 km pour extraire les 3 Mt. Daw Mill est l’unité d’extraction de charbon la plus productive et la plus avancée sur le plan technologique en Europe.

UK COAL investit actuellement plus de 100 millions de livres sterling dans des projets qui augmenteront la capacité de production de Thoresby Colliery, Notts et Kellingley Colliery, West Yorkshire, d’environ une décennie. Il examine également les options pour étendre les travaux à Daw Mill dans un nouveau bloc contenant bien plus de 40 Mt de réserves, avec un tonnage similaire accessible si la mine de charbon Harworth, North Notts, rouvre.

Le charbon est utilisé pour produire plus d’un tiers de l’électricité britannique, mais environ 60% de celle utilisée pour la production d’électricité est importée de Russie, d’Afrique du Sud, de Colombie et d’autres pays… ce qui coûte aux producteurs d’électricité britanniques plus de 2 milliards de livres sterling par an.

Le plus grand producteur de charbon de Grande-Bretagne, UK COAL exploite quatre mines profondes dans les Midlands et le Yorkshire, et des mines à ciel ouvert dans le nord-est, le nord-ouest, le Yorkshire et les Midlands. Plus de 90% de la production annuelle de 8 Mt sont vendus pour générer environ 6% des besoins en électricité de la Grande-Bretagne. Son activité électrique, Harworth Power, comprend la production d’électricité à l’aide de moteurs pour brûler du méthane extrait des houillères pour des raisons de sécurité, et le développement de parcs éoliens dans le cadre d’un accord de collaboration avec Peel Energy.

Daw Mill est une extension naturelle des houillères Kingsbury et Dexter qui exploitaient le charbon à l’extrémité nord du champ houiller du Warwickshire. La mine de Kingsbury a produit du charbon pour la première fois au début des années 1900 et en 1927, le puits Dexter a été coulé. En 1955, les travaux souterrains de Dexter s’étendent sur 11 km et il est décidé de creuser un nouveau puits à Daw Mill. Les travaux ont commencé en 1956 et ont été achevés trois ans plus tard, avec Daw Mill lié à Dexter en 1960. Un deuxième puits a été creusé entre 1969-1971 et en 1983, une galerie (un tunnel incliné) reliant les travaux souterrains à la surface a été achevée, permettant Daw Mill pour augmenter sa capacité de production en supprimant le goulot d’étranglement de l’enroulement du charbon dans les puits.

Dans la dernière édition du bulletin d’information d’AMC Consultants, Digging Deeper, Alyn Evans, ingénieur minier principal, explique que le Royaume-Uni est une île de charbon. «En 1976, plus de 25 000 Mt avaient été récupérées dans les immenses réserves du pays. Les réserves in situ, en comptant les couches de plus de 0,6 m d’épaisseur et à des profondeurs allant jusqu’à 1 200 m, ont été calculées à 190 000 Mt. Les réserves récupérables sont estimées à 45 000 Mt, ce qui permettra de satisfaire les besoins annuels de production d’électricité du pays pendant des centaines d’années.

«À l’heure actuelle, les mines existantes produisent environ 20 Mt par an, soit environ un tiers des 60 Mt nécessaires annuellement pour satisfaire les demandes de consommation d’énergie. Le déficit de 40 Mt est actuellement comblé par des importations en provenance de diverses régions du monde, notamment la Russie, l’Europe de l’Est, la Colombie, l’Afrique du Sud et d’autres.

«L’augmentation rapide des prix mondiaux du charbon, en 2007 seulement, les prix ont doublé, a provoqué une vague d’activité dans l’industrie charbonnière du Royaume-Uni, d’autant plus qu’il existe un marché domestique prêt à l’emploi pour le produit, les consommateurs cherchant désespérément à réduire leur dépendance aux importations. 

«Richard Budge, l’ancien directeur de UK Coal, a récemment annoncé que son entreprise, Powerfuel (qui est détenue à 51% grâce à un investissement de Kuzbassrazugol, l’un des plus grands producteurs de charbon russe) redémarrera la production de la mine Harworth, une autre ex-British Coal mien. L’investissement total à la mine sera d’environ 110 millions de livres sterling.

Hatfield Miners avec Richard Budge (photo fournie par AMC Consultants)

«La société a obtenu le consentement pour le développement d’une centrale électrique à charbon propre de 900 MW et a signé un accord de licence avec Shell Gas et Power International, qui l’autorise à utiliser la technologie de gazéification exclusive de Shell dans la centrale électrique proposée à Hatfield. Il est également prévu de capter les émissions de dioxyde de carbone pour les vendre aux sociétés pétrolières de la mer du Nord, dont les plates-formes utilisent le gaz pour expulser le pétrole. »

«Une nouvelle centrale à zéro émission est notre intention», déclare Budge. Le charbon devient de plus en plus attrayant en tant que source d’énergie en raison de la flambée des prix du gaz et du pétrole et des inquiétudes quant à la sécurité de leur approvisionnement.

«Dans le sud du Pays de Galles», poursuit Evans, «où il y avait autrefois une énorme industrie charbonnière avec des centaines de mines et qui contient l’anthracite riche et très recherché, il y a aussi une relance de l’extraction du charbon avec la réouverture de deux mines d’anthracite., l’une des sociétés impliquées ayant déjà annoncé son intention de rouvrir quatre autres mines d’anthracite dans la région. Ici, le plus gros problème semble être le manque de mineurs qualifiés pour diriger ces opérations, puisque la plupart des anciens mineurs sont maintenant à la retraite et qu’aucun nouveau mineur n’a été formé depuis plus d’une génération.

«L’Écosse connaît également un renouveau avec Scottish Coal, qui compte déjà sept sites d’exploitation produisant environ 4,5 Mt de charbon et sollicitant activement l’autorisation pour d’autres sites.

«ATH Resources, qui produit actuellement 2 Mt par an à partir de quatre sites, demande également l’autorisation de démarrer la production de charbon à partir de nouveaux sites dans la région. En mai 2006, ATH a acquis une entreprise fructueuse de récupération du charbon, de dépollution et de régénération des terres, avec un accent particulier sur les projets de remise en état des tas de déblais de charbon. ATH a payé 9,5 millions de livres sterling net pour l’entreprise. L’acquisition, récemment rebaptisée ATH Regeneration, permet à ATH de s’appuyer sur ses compétences en tant que régénérateur de terres, tout en développant des relations solides avec les principales autorités de planification anglaises. Cette branche du groupe est également sur le point de démarrer sa première opération à l’étranger en Australie.

«En octobre 2006, suite à une demande de planification réussie, le Groupe a commencé les travaux de sa nouvelle mine de charbon à ciel ouvert Laigh Glenmuir dans l’East Ayrshire.

«Outre ses mines en exploitation, le Groupe a également plusieurs autres projets d’exploitation houillère en Écosse et deux à travers sa filiale française, SRMMC, dont une série de six concessions houillères existantes dans le centre-sud de la France, d’une superficie de 36 km, deux avec une ressource estimée à environ 4,5 Mt de charbon récupérable.