Table ronde ALTA 2017 sur le traitement du lithium

Alan Taylor, consultant métallurgique / directeur général, ALTA Metallurgical Services, rend compte de la table ronde qui s’est tenue le vendredi 26 mai, immédiatement après le forum sur le traitement du lithium lors des sessions Uranium-REE-Li à l’ALTA 2017 à Perth, en Australie. Le président du comité était Mike Dry (MD) d’Arithmetek (Canada). Les participants au panel étaient Adrian Griffin (AG), Lithium Australia (Australie); William Pickard (WP), Curtin University (Australie); Grant Harman (GH), Lithium Consultants (Australie); Jaco Bester (JB), Dow Water and Process Solutions (Pays-Bas); et Chris Griffith (CG), ANSTO Minerals (Australie)

MD a ouvert la discussion en sollicitant des commentaires sur les coûts d’exploitation du traitement du lithium. Il a déclaré avoir vu des chiffres plus élevés que ceux inclus dans son document de conférence qu’il a estimé à partir de rapports publiés ajustés à 2016 en dollars américains.

GH a répondu en commentant l’opex estimé à environ 1 900 $ / t d’équivalent carbonate de lithium (ECL) indiqué dans l’article de MD pour le projet Couchari-Olaroz en Argentine. Il a noté qu’Orocobre a récemment publié un chiffre de 3600 $ / t basé sur une production de 12000 t / an pour l’opération Olaroz, tandis que la courbe des coûts globaux de la Deutsche Bank (incluse dans ses documents de conférence et AG) indique un opex d’environ 4200 $ / t. Il a conclu que ces chiffres plus élevés ne soutiennent pas le chiffre estimé de MD pour Couchari-Olaroz.

Notes de l’éditeur: l’article de MD indique que le projet Couchari-Olaroz vise la production de 20 000 t / an de carbonate de lithium par le traitement de la saumure des puits par évaporation solaire, avec un opex estimé à 1 978 $ / t. Olaroz est une opération existante adjacente au projet Couchari-Olaroz.

GH a fait référence à une requête de CG sur la définition de la qualité de la batterie, comme étant l’un des sujets les plus importants à discuter dans le panel. Il a indiqué que la teneur en carbonate de lithium n’est pas déterminée par analyse directe. Au contraire, la procédure consiste à analyser les autres composants et impuretés, puis à soustraire 100%. Les deux principaux composants, d’après son expérience, sont l’humidité à environ 0,12% et la LOI (perte au feu) à environ 0,2%, pour une teneur combinée typique d’environ 0,3%. De plus, si le processus comprend la bicarbonatation, cela augmente le chiffre combiné. Ainsi, quand quelqu’un dit qu’il produit une qualité EV (véhicule électrique) de 99,99, il ne doit pas tenir compte de la LOI et de l’humidité, et la question se pose de savoir ce qu’il n’a pas encore expliqué, ce qui rend le chiffre de la note dénué de sens. En fait, les utilisateurs exécutent généralement leur propre analyse pour évaluer les produits proposés par rapport à leurs spécifications internes.

CG convient que la qualité du produit n’a de sens que lorsqu’il existe une spécification cible à comparer.

AG a ajouté que la plupart des utilisateurs finaux et certains producteurs publient des spécifications, mais malheureusement elles ont toutes tendance à varier, soulignant l’un des problèmes liés au traitement d’un produit qui n’a pas de marché terminal. En fin de compte, le fournisseur doit produire quelque chose que les clients potentiels sont prêts à acheter.

MD a soulevé la question, sur la base de l’expérience antérieure de l’industrie avec le dioxyde de manganèse, que les utilisateurs pourraient ne pas être disposés à s’engager à acheter tant qu’ils ne sont pas en mesure de tester le produit réel d’une usine commerciale.

GH a répondu que pour un projet dans lequel il est impliqué, aucun bénéfice n’a été accordé pour la vente de carbonate de lithium pour la première année pour la raison évoquée par MD. Cela représente le délai requis pour être sûr de répondre aux spécifications requises à un taux de production normal.

CG a déclaré que les problèmes avec les batteries, comme prendre feu ou ne pas tenir la charge, peuvent nuire à la crédibilité des producteurs de batteries, ce qui les conduit à être «intransigeants» avec les fournisseurs de produits potentiels.

GH a ajouté que la cohérence de la qualité est parfois plus importante que le niveau réel d’impuretés pour obtenir l’acceptation du marché. Les variations peuvent avoir de graves conséquences pour le fabricant de batteries.

Goutam Das (GD), CSIRO (Australie), de la salle, a déclaré que, sur la base de l’expérience de laboratoire dans la réalisation de matériaux de qualité batterie pour un client, alors que les impuretés jouent un rôle important, les caractéristiques déterminantes pour l’acceptation sont le nombre de cycles. cela peut être réalisé. En réponse à une question de MD sur la capacité à reproduire cela dans une opération commerciale et à être accepté par l’acheteur, GD a déclaré que les tests de laboratoire montrent quels niveaux d’impuretés peuvent être tolérés tout en atteignant les cycles requis, fixant ainsi l’objectif d’un produit commercial acceptable.

MD a demandé s’il existe des alternatives qui pourraient surpasser le lithium pour les batteries?

AG a répondu que deux caractéristiques importantes à prendre en compte dans l’évaluation d’une technologie de batterie sont le poids et la densité d’énergie. Pour certaines applications, il y aura des substituts. Par exemple, certaines des batteries à flux redox sont de bonnes technologies, bien que, pour le moment, les inconvénients comprennent un coût plus élevé par unité de stockage, un plus grand volume et un poids plus lourd. Une des choses que très peu de gens prennent en compte est que les batteries redox au vanadium ne renvoient qu’environ 70% de la puissance absorbée. En comparaison, une batterie lithium-ion retourne théoriquement 100%, ce qui diminue à 92% lorsqu’elle est équipée d’un système de gestion (sans système de gestion, la batterie se décharge définitivement en se déchargeant, ou s’enflamme lors de la charge). Le lithium sur cette base sera difficile à surpasser.

GH a ajouté que le lithium est le meilleur matériau pour les voitures et les appareils mobiles, en raison de sa légèreté, et qu’il restera probablement le meilleur choix pendant longtemps. Pour le stockage statique, où la masse est moins préoccupante, d’autres technologies seront probablement acceptées.

MD a demandé son avis sur la cause de l’incendie des batteries Samsung.

GH a déclaré qu’il avait entendu dire que cela était dû au fait d’installer une batterie trop grande dans un espace trop petit et de ne pas permettre l’expansion lorsqu’elle se réchauffe pendant le fonctionnement – peut-être en raison d’une précipitation trop rapide sur le marché sans en comprendre tous les aspects.

CG a déclaré qu’il avait entendu dire que le problème était dû à un court-circuit interne, un point de vue soutenu par MD.

Résumé des points clés:

  • Global Cost Curve de Deutsche Bank est un guide accessible au public sur les coûts d’exploitation du traitement du lithium
  • Il n’y a pas de spécification de qualité de batterie standard significative, et les chiffres publiés par les utilisateurs et les fournisseurs varient
  • La cohérence de la qualité est parfois plus importante que le niveau réel d’impuretés pour obtenir l’acceptation du marché, car les variations peuvent avoir de graves conséquences pour le producteur de batteries.
  • Les utilisateurs effectuent généralement leur propre analyse pour évaluer les produits proposés par rapport à leurs spécifications internes
  • Le temps nécessaire pour atteindre de manière fiable la spécification de produit requise peut affecter considérablement le bénéfice
  • La technologie des batteries au lithium présente des avantages significatifs en termes de légèreté et de faible perte de puissance. Il s’agit de la meilleure technologie disponible pour les voitures et les appareils mobiles, tandis que des technologies alternatives peuvent s’appliquer au stockage statique où la masse est moins préoccupante.

L’ALTA reconnaît les efforts de la bénévole de l’Université de Murdoch, Rorie Gilligan, pour avoir fourni des notes sur la discussion.

Le traitement du lithium est à nouveau le sujet principal du forum et du panel ALTA 2018 U-REE-Li, qui se tiendra du 19 au 26 mai à Perth, en Australie.