Vanadium américain: critique pour l’industrie américaine

Par William Mbaho, BNWnews.ca La demande mondiale accrue de vanadium, en particulier de la Chine, incite l’industrie mondiale de l’acier à rechercher activement de nouveaux approvisionnements, en particulier aux États-Unis, où ce 21 ele métal du siècle devient de plus en plus indispensable. Même le président Obama défend la promesse de ce métal pour les applications d’énergie verte. Actuellement, les États-Unis importent pratiquement tous leurs besoins en vanadium, ce qui est essentiel pour la production nationale d’acier de haute qualité, y compris les aciers spéciaux pour les applications aérospatiales et militaires, tout en permettant également le stockage de masse d’énergie renouvelable et alimentant la prochaine génération de batteries au lithium. C’est pourquoi l’industrie de l’investissement soutient American Vanadium, qui développe une ressource de vanadium dans le Nevada, propice à l’exploitation minière. Le projet Gibellini est en passe de devenir la seule mine de vanadium aux États-Unis et devrait commencer à fonctionner dès la fin de 2012.

Un tel développement sera particulièrement opportun, selon Jon Hykawy, responsable de la recherche mondiale pour la banque d’investissement torontoise Byron Capital Markets. Il dit que les forces du marché devraient faire du vanadium l’une des matières premières les plus importantes du 21 e siècle. «Sans aucun doute, le vanadium est en train de devenir l’un des métaux les plus importants dont personne n’a jamais entendu parler», dit-il. «Bientôt, tout le monde deviendra probablement beaucoup plus informé sur le vanadium, et les investisseurs pourront en bénéficier en restant en avance sur la courbe et en possédant des entreprises qui peuvent bénéficier d’une demande de vanadium en croissance rapide.»

L’importance croissante du vanadium pour l’industrie et le cachet croissant parmi les investisseurs sont en grande partie dus au fait qu’il s’est imposé comme un élément essentiel pour le stockage des énergies renouvelables. Cela fait également partie intégrante de l’adoption de batteries au lithium-vanadium haute performance pour les secteurs de l’automobile et de l’énergie mobile. »

Cela dit, l’utilisation traditionnelle du vanadium en tant que métal qui renforce et durcit des alliages comme l’acier alimente également une augmentation de la demande, en particulier parmi les superpuissances économiques émergentes comme la Chine. Déjà, l’industrie sidérurgique consomme environ 92% de l’approvisionnement annuel mondial en vanadium. En fait, l’industrie sidérurgique mondiale est déjà actuellement limitée par le fait qu’il n’y a tout simplement pas assez de vanadium pour répondre à la demande existante. En particulier, les nouvelles structures de bâtiment dépendent des propriétés de renforcement du métal pour se protéger contre les dangers tels que les tremblements de terre.

Cependant, la majorité du vanadium mondial est produit dans seulement trois pays: la Russie, la Chine et l’Afrique du Sud. Et si une industrie sidérurgique en plein essor est de plus en plus obligée de rivaliser pour les approvisionnements avec une industrie mondiale en rapide émergence pour l’énergie verte renouvelable, en particulier aux États-Unis, alors il sera encore plus nécessaire de mettre en service les approvisionnements nationaux américains.  

Le président d’American Vanadium, Bill Radvak, a déclaré que la mine Gibellini de son entreprise devrait aider à remédier à une pénurie mondiale croissante de vanadium en fournissant à la fois du pentoxyde de vanadium pour l’industrie sidérurgique et de l’électrolyte de vanadium pour les applications d’énergie verte. «En particulier, l’industrie sidérurgique américaine est de plus en plus intéressée par le verrouillage des approvisionnements à long terme rentables, d’autant plus qu’elle montre des préoccupations croissantes concernant la sécurité des approvisionnements», dit-il. “C’est particulièrement le cas avec les indications récentes selon lesquelles la Chine augmentera considérablement ses besoins en vanadium en acier, à tel point que la Chine ne sera peut-être plus un exportateur et deviendra à la place un importateur”, ajoute Radvak. «Non seulement ce scénario exercera une pression majeure sur les approvisionnements mondiaux, mais il augmentera également probablement le prix du métal.» 

Radvak dit que la perspective que la chaîne d’approvisionnement américaine pour le vanadium soit menacée a incité le gouvernement à montrer un vif intérêt dans la quête de son entreprise pour devenir un producteur national fiable. D’autant que le projet Gibellini devrait également avoir une longue durée de vie de la mine, avec un profil faible coût / faible risque.

Il est primordial pour les États-Unis de verrouiller les futurs approvisionnements en vanadium dans l’application du métal aux énergies renouvelables. En fait, le vanadium a été salué par l’administration Obama comme un futur moteur révolutionnaire des batteries de stockage de masse de nouvelle génération, qui font partie intégrante de la «révolution verte» de l’économie américaine.

L’adoption à grande échelle d’énergies propres et renouvelables dépend de la disponibilité de solutions de stockage d’énergie au niveau du réseau et le gouvernement américain finance déjà de telles initiatives. Dans un discours récent, le président Obama a reconnu les batteries à flux de vanadium comme un élément important de l’amélioration de l’efficacité énergétique en facilitant le stockage d’énergie propre pour la toute première fois.

Radvak affirme que la mine de Gibellini promet d’être l’une des opérations primaires de vanadium les moins coûteuses au monde, car elle utilisera la lixiviation en tas. Et par conséquent, il s’attend à ce que son entreprise ait la capacité unique de produire de l’électrolyte de vanadium moins cher que partout ailleurs dans le monde.

À l’instar de l’industrie sidérurgique, les fabricants de batteries à flux redox au vanadium (VRB) sont également particulièrement désireux de réduire les coûts d’achat de la mine Gibellini par rapport aux fournisseurs étrangers. Le vanadium se négocie actuellement à environ 7,50 $ / lb. «Le vanadium est notre plus gros coût par article», déclare Jeff Pierson, vice-président senior de Prudent Energy Corporation, qui est un fabricant américain de VRB. «Bien que Prudent soit en mesure d’obtenir du vanadium à un coût relativement bas auprès d’un certain nombre de sources, un prix encore plus bas du vanadium aurait certainement un impact important sur les coûts globaux de nos systèmes de stockage d’énergie VRB.

Partout dans le monde, une poignée d’autres petits développeurs de vanadium travaillent également d’arrache-pied pour commercialiser leurs propres découvertes. Cependant, American Vanadium semble être en tête du peloton et devrait être le premier à commercialiser ses ressources nationales de plus en plus stratégiques. Et les plans de la société pour devenir un opérateur prolifique et à faible coût devraient garantir un avenir très prometteur, selon Hykawy de Byron Capital Market.