FutureSmart Mining d’Anglo American en route vers des résultats technologiques tangibles

«Il est clair que les pressions sur nous ne sont pas durables, qu’il s’agisse de notre empreinte carbone, de notre empreinte eau ou de notre empreinte physique, et nous recherchons toujours des façons différentes de nous pousser dans cette direction future où notre empreinte sera très différente.

Tony O’Neill, directeur technique anglo-américain, sait que l’entreprise pour laquelle il travaille est en difficulté lorsqu’il s’agit de conserver sa réputation de l’une des principales sociétés minières durables au monde.

Il ressort clairement du rapport de développement durable 2018 de l’entreprise – qui l’a vu atteindre les meilleures performances de son histoire en termes de blessures, de réduction de la consommation d’énergie et d’augmentation des économies d’émissions de gaz à effet de serre – qu’Anglo emprunte plusieurs voies pour atteindre ses objectifs. O’Neill, qui a rejoint la société il y a près de six ans, pense que le programme FutureSmart Mining ™ d’Anglo jouera un rôle majeur pour affronter et surmonter de nombreux problèmes auxquels il (et l’industrie) est confronté.

«Si vous regardez FutureSmart Mining, à son essence absolue, il s’agit d’empreinte; comment changez-vous l’empreinte de l’exploitation minière? Comment avez-vous une mine qui ne tire pas d’eau douce? Des mines sans barrages de résidus? Des mines qui ont l’air très différentes? dit-il à IM.

«Cela amène les gens à croire qu’il existe une façon différente de faire de l’exploitation minière dans une industrie qui, jusqu’à présent, a été assez traditionnelle. Cela ne se fera pas du jour au lendemain, mais je pense que nous avons une véritable vision qui est, à mon avis, tout à fait réalisable.

IM s’est entretenu cette semaine avec O’Neill et Donovan Waller, responsable du développement technologique du groupe, pour découvrir comment la technologie rend Anglo toujours plus durable.

IM: Pourriez-vous expliquer comment le modèle opérationnel d’Anglo facilite et favorise l’innovation dans le contexte de FutureSmart Mining?

TO: Le modèle d’exploitation Anglo American est le châssis qui sous-tend tout, nous donnant une certitude dans la livraison de notre travail. Lorsque vous avez cette stabilité – et l’absence de variabilité – dans vos résultats commerciaux, il est beaucoup plus facile de superposer de nouvelles technologies et de nouveaux processus. Lorsque vous constatez alors une différence dans les résultats opérationnels ou financiers, vous pouvez confirmer qu’elle dépend de ce que vous avez mis en œuvre, plutôt que des processus sous-jacents.

Je le regarde un peu comme un tabouret à trois pieds: vous avez le modèle opérationnel sur une jambe, le benchmark P101 sur une autre, et la technologie et l’analyse des données sur la troisième jambe. Ils coexistent tous dans ce système et fonctionnent les uns avec les autres. Sans un, le tabouret tombe.

Le modèle opérationnel nous a donné un rythme de livraison, et nous obtenons la licence pour innover grâce à ce rythme.

IM: Pensez-vous que FutureSmart Mining commence à être compris et valorisé par les investisseurs?

TO: Ils sont réveillés maintenant. Je pense que c’est encore au tout début de l’histoire, mais ils peuvent voir ce que nous faisons et l’ambition derrière cela. En fin de compte, cela se traduira par un profil d’investissement différent, ou plus d’investisseurs à cause de cela, mais je ne suis pas sûr que cela soit entièrement traduit jusqu’à présent. La reconnaissance a été plus autour des résultats généraux de l’entreprise.

Avec toutes ces technologies émergeant – la plupart d’entre elles étant motivées par des niveaux de données plus élevés et la capacité d’interroger ces données – la vision que nous avons imaginée pour l’avenir est, je pense, beaucoup plus tangible que lorsque nous avons commencé il y a quatre ans..

IM: Parmi tous les travaux d’élimination des barrages de résidus que vous effectuez (autour de la résistivité passive, de la fibre optique, de la surveillance micro-sismique, de la récupération des grosses particules, des polymères et de l’empilement à sec), quelle innovation aura un impact sur les opérations d’Anglo dans le les trois à cinq prochaines années?

TO: Tous. Nous avons commencé avec notre programme de résidus miniers en 2013; en fait, les normes techniques de notre groupe ont été rééditées début 2014 et elles font désormais partie des principales lignes directrices utilisées par l’ICMM (International Council on Mining and Metals).

Les barrages de résidus ont toujours été à la fin du processus d’exploitation minière et, d’une certaine manière, la science qui les sous-tend n’a jamais fait partie de l’exploitation courante. À notre avis, en interne depuis de nombreuses années, les barrages de résidus constituent l’un des plus grands risques de l’industrie.

«Notre point de vue, en interne depuis de nombreuses années, est que les barrages de résidus sont l’un des plus grands risques de l’industrie», déclare Tony O’Neill.

En fin de compte, notre objectif est d’éliminer les barrages de résidus. Période. La flottation des particules grossières – obtenir cette taille de particule plus grossière qui se draine beaucoup plus librement – est au cœur de cela et vous pouvez y voir une voie de développement. Par exemple, avec certaines de ces nouvelles techniques de flottation, nous n’avons plus besoin que d’une exposition de 1% du minéral pour qu’il soit efficace. Dans le passé, c’était beaucoup plus élevé.

Lorsque nous avons amélioré la capacité de notre organisation des résidus, il est devenu clair que nous devions obtenir beaucoup plus de données sur ces barrages de résidus. Il y a environ trois ans, nous avons commencé à installer des capteurs à fibre optique dans les barrages. Depuis, nous avons développé, grâce à notre bras d’exploration, une surveillance sismique de résistivité passive, qui vous indique essentiellement où se trouve votre eau dans les barrages. Et nous intégrons les techniques de mesure micro-sismique Quellaveco, qui seront à nouveau plus granulaires. Vous pouvez voir le jour venir très rapidement où les barrages de résidus sont une source de données en temps réel pour les sociétés minières.

Nous construisons également, avec notre partenaire de coentreprise Debswana, la première usine de polymères au Botswana, ce qui pourrait avoir un impact sur l’élimination des résidus secs.

La chose que nous devons craquer – nous-mêmes et l’industrie – est de savoir comment sécher la pile à grande échelle. Pour le moment, c’est encore un travail en cours, mais c’est faisable à long terme.

IM: Comment fonctionne le trieur de vrac que vous avez à El Soldado, qui est équipé d’un capteur de neutrons? Comment cela a-t-il fait une différence sur les récupérations et les teneurs à l’exploitation?

TO: Avec le trieur en vrac, nous prenons des paquets de tonnes plutôt que des roches individuelles pour nous permettre d’obtenir à la fois la vitesse et le volume. Chez El Soldado, nous trions en colis de quatre tonnes. Vous pouvez adapter le profil de tri aux caractéristiques du gisement. Nous cherchons généralement à trier des tonnages inférieurs à ceux que vous mettriez dans une carrosserie ou un godet de camion de transport.

Si vous prenez du recul, dans le passé, la plupart des usines de transformation voulaient mélanger pour obtenir une alimentation moyenne. Nous allons dans l’autre sens. Nous voulons utiliser l’hétérogénéité du gisement à son avantage; moins nous pouvons devancer ces processus de tri, mieux c’est pour les récupérations.

Le fait de pouvoir retirer un corps minéralisé au-dessus de la teneur de coupure aux côtés des tonnages de déchets et de mettre à niveau ces derniers a conduit à une élévation efficace de la hauteur de la tête. Il a été rendu possible grâce à une nouvelle technologie de détection avec un type particulier de capteur à neutrons.

Ce que nous avons vu dans les premiers résultats nous a surpris à la hausse. Nous pensions que nous allions voir une augmentation de 5% de la note de la tête, mais en fait, nous avons vu environ 20% – pour qualifier cela, c’est à ses débuts.

O’Neill dit que l’essai de tri en vrac à El Soldado a vu une augmentation d’environ 20% de la qualité de la tête à ses débuts

Si vous prenez cela à sa conclusion logique, vous pouvez voir le jour venir où vous couperiez la roche – pas de forage ni de dynamitage – trier immédiatement la roche derrière la machine la coupant et répartir efficacement ladite roche dans sa valeur d’utilisation; vous n’avez pas de stocks, vous avez des plantes qui sentent la matière de part en part et s’adaptent en temps réel à l’évolution de la minéralogie. Je pense qu’il y a une autre augmentation de 3-4 p. 100 de la récupération dans tout ce processus lorsque nous y parvenons.

Notre point de mire lorsque nous avons créé FutureSmart Mining était toujours le gisement et les usines de traitement, plus que l’automatisation (bien que cela fasse partie du mélange potentiel). C’était différent de beaucoup d’autres acteurs de l’industrie. Cette focalisation pourrait conduire au développement de différents types de plantes; ceux qui sont flexibles, plus modulaires et vous pouvez brancher et jouer.

IM: Voyez-vous ce type de capteurs à neutrons appliqués ailleurs sur un site minier?

À: Oui, via des usines de transformation et des convoyeurs. En fait, nous nous préparons à cela sur les convoyeurs en ce moment.

Ce que nous avons constaté avec toutes ces nouvelles technologies, c’est que, lorsque nous les mettons en œuvre, une autre opportunité se présente bien souvent. Ils finissent par jouer les uns contre les autres, et c’est le contexte du tri en vrac et de la flottation des grosses particules.

IM: Comment les forums ouverts d’Anglo ont-ils joué dans ces développements?

À: Nous avons organisé huit forums ouverts sur la durabilité, le traitement, l’exploitation minière, l’exploration (deux), l’avenir du travail, l’énergie et la maintenance.

Sur ces huit, je pense que nous avons obtenu environ 10 000 idées de leur part. Ces forums ont été spécialement conçus où seulement environ un tiers des participants sont issus de l’industrie minière, les deux autres tiers provenant des industries analogues les meilleures et les plus brillantes dans lesquelles nous pouvons puiser – automobile, pétrole et gaz, alimentation, construction, voire Formule 1 course et la NASA.

La réalité est que sur ces 10 000 idées, le taux de réussite est d’environ 1: 1 000, mais celui qui en fait change souvent la donne.

IM: Pour en revenir aux trieurs en vrac, ai-je raison de penser que vous prévoyez de les mettre également à Mogalakwena et à Barro Alto?

TO: Le but est de les avoir dans l’ensemble de notre entreprise. Chez El Soldado, l’angle de cuivre est très important. La technologie – la détection et l’utilisation des données – est probablement un peu plus avancée dans le cuivre, mais nous en construisons une actuellement dans notre entreprise de PGM à Mogalakwena et un peu en retard, mais prête à être construite, est une en nickel, oui.

En ce qui concerne notre programme, vous les verrez se répandre dans notre entreprise au cours des 18 prochains mois, espérons-le.

IM: Quelle est votre approche du contrôle avancé des processus (APC) dans la plate-forme FutureSmart Mining?

À: Nous voulons avoir APC sous une forme ou une autre dans toutes nos activités d’ici la fin de cette année. Nous sommes probablement venus un peu derrière certains des autres acteurs de l’industrie, mais nous le poussons de manière assez agressive pour nous donner la plate-forme pour l’analyse de données. L’avantage que nous avons vu juste en mettant le contrôle de processus jusqu’à présent m’a un peu surpris – dans le bon sens; réductions de puissance, débit, ayant ce niveau de contrôle différent. Tout cela a été agréable.

Nous avons passé environ 12 mois à examiner l’ensemble de l’espace d’analyse des données pour voir comment nous allions mettre en œuvre notre solution. Si vous regardez le secteur, tout le monde veut être impliqué et partager les bénéfices. Si vous ajoutez tout cela, vous pourriez vous retrouver avec peu de pièces rentables à la fin. Nous avons stratégiquement choisi les éléments que nous pensons importants pour nous et pour notre pool de bénéfices et nous sommes heureux d’être un peu plus lâches sur certains des domaines non essentiels.

L’autre élément clé de l’APC est que nous possédons les données. La réalité est que dans le nouveau monde, les données sont comme un nouveau gisement et nous ne sommes pas disposés à abandonner cela.

IM: Votre projet Smart Energy impliquant un camion de transport fonctionnant à l’hydrogène a certainement retenu l’attention du marché: comment avez-vous imaginé cette innovation?

TO: Au départ, nous ne pouvions pas faire fonctionner les énergies renouvelables du point de vue des critères d’investissement – c’était toujours proche, mais jamais tout à fait là. L’équipe de Donovan a ensuite adopté une approche où ils ont dit: «oubliez les critères d’investissement normaux. Tout ce que nous voulons faire, c’est faire en sorte que l’analyse de rentabilisation se lave le visage. ” Ce faisant, il leur a permis de surdimensionner une source d’énergie renouvelable ou photovoltaïque – la centrale électrique – en utilisant cette puissance supplémentaire pour produire de l’hydrogène et en utilisant cet hydrogène dans le parc de transport. La réingénierie de la flotte de transport nous a donné les résultats commerciaux que nous recherchions.

DW: Ces analyses de rentabilisation vous amènent à des obstacles temporaires. Lorsque vous atteignez cette barrière temporaire, les gens s’arrêtent normalement, mais ce que nous avons dit était: «OK, supposez simplement que ce n’est pas là et avancez. Cela a ramené toute l’analyse de rentabilisation en la repensant différemment.

Le projet Smart Energy d’Anglo vise à alimenter un camion de classe 300 t avec de l’hydrogène

IM: Où est susceptible de se situer ce projet au sein du groupe?

TO: Nous ne sommes toujours pas fixés à 100% car le travail initial sera effectué ici (Royaume-Uni). Vous parlez de compétences assez spécialisées travaillant avec l’hydrogène.

Lorsque le système aura dépassé ses tests initiaux, il ira sur un site, probablement en Afrique du Sud, mais nous ne sommes pas bloqués à 100% à ce stade.

IM: Sur l’échéancier de 12 mois que vous avez donné, quand devriez-vous être sur place?

À: L’infrastructure sera pré-construite ici au Royaume-Uni. Nous le testons effectivement ici. D’une certaine manière, le camion physique est le plus facile.

Il utilisera un camion de classe 300 t. Les gars ont déjà fait pas mal de mesures détaillées et les éléments de conception sont bien avancés.

Nous avons également adopté une approche consistant à utiliser une technologie pré-approuvée, dont Donovan peut parler.

DW: Cela minimise le risque du premier coup et nous permet, plus tard, de l’adapter. Par exemple, si vous ne disposez pas d’une pile à combustible de bonne taille actuellement disponible dans le commerce, vous utilisez simplement plusieurs piles à combustible de taille standard pour le moment. Ensuite, lorsque vous entrez dans la version finale, vous pouvez les adapter à quelque chose de plus spécifique.

IM: Concernant la découpe mécanisée, vous avez récemment évoqué la construction d’une «machine de production» pour au moins une de vos mines en Afrique du Sud. S’agit-il d’une variante de la machine Epiroc – le Rapid Mine Development System – que vous utilisiez à Twickenham?

TO: C’est la prochaine génération de machines. Il est juste de dire qu’au cours des 12 derniers mois, la technologie est arrivée au point où nous sommes convaincus qu’elle est viable.

Ce que nous recherchons, c’est une percée fondamentale où, par exemple, nous pouvons multiplier par trois ou quatre les taux de développement par rapport à ce que vous attendez habituellement. C’est ce que nous recherchons. Cela impliquerait une sorte de pré-conditionnement de la roche avant la coupe, mais la coupe elle-même fonctionne.

Pour nous, la découpe mécanisée est une véritable solution à certains des problèmes de sécurité que nous avons rencontrés dans notre assiette. Que ce soit en Afrique du Sud ou dans une autre mine souterraine, nous la considérons comme un élément clé de notre future conception et exploitation souterraine.

IM: Quel type de pré-conditionnement de la roche est-ce probable?

TO: Je pense que partout dans le monde, les gens s’intéressent à l’électricité, aux micro-ondes, au laser, à toute une série de choses. Aucun d’entre eux n’a encore tout à fait atterri, mais ils ont tous un potentiel.

IM: Quelle est la place de l’automatisation des camions de transport dans le pipeline d’Anglo American?

TO: Tout l’équipement que nous achetons, à l’avenir, sera autonome, ce qui signifie que nous pouvons l’exécuter dans l’un ou l’autre format (avec ou sans pilote). Il vous reste alors un certain nombre de décisions – avez-vous la conception nécessaire pour moderniser l’automatisation? Y a-t-il un problème de sécurité à considérer? Y a-t-il un problème météorologique à affronter? Il y a toute une série de portes que nous allons franchir (projets d’automatisation).

Il est bon de revenir à P101 ici. Là où P100 fait passer tous nos processus clés à des références de classe mondiale, P101 vise à établir une nouvelle référence. Par définition, si vous parvenez à ce que vos opérations atteignent ce stade, l’écart entre ces performances habitées et ces performances autonomes n’est pas si grand.

L’autonomie fait partie de notre futur arsenal, mais quand, où et comment, nous devrons attendre et voir. Par exemple, nous étudions actuellement l’option de camions de transport autonomes dans l’une de nos mines à ciel ouvert du Queensland.

Lorsque vous regardez notre portefeuille d’opérations, il s’agit souvent d’un environnement plus complexe que lorsque vous travaillez simplement dans le grand Pilbara.