Appian et Atlantic Nickel revigorent Santa Rita alors que la fortune du sulfure de nickel augmente

Au plus fort du plus récent boom du nickel – lorsque les prix dépassaient 20 000 $ / t au LME – la mine de Santa Rita semblait être une excellente option pour s’exposer à la matière première de l’acier inoxydable.

Mirabela Nickel, la propriétaire de la mine, représentait un stock de nickel pur; Le Brésil, en tant que juridiction, a été accueilli favorablement par les investisseurs; et l’exploitation elle-même était l’une des plus grandes mines de sulfure de nickel à ciel ouvert au monde, censée produire 16 500 t / a de sulfure de nickel sous forme de concentré.

S’exposer à un actif aussi important et de faible qualité est excellent lorsque le prix des matières premières sous-jacent suit bien, mais, comme cela a été démontré à maintes reprises, cela s’avère problématique lorsque le prix se déplace vers le sud.

Une telle détérioration des prix s’est produite dans les années qui ont suivi le démarrage de la mine en 2009.

L’actif, dans le nord-est du Brésil, a finalement été placé sous surveillance et maintenance au cours du trimestre de mars 2016 lorsque Mirabela Nickel a déclaré faillite. C’était la même année que le prix du nickel a chuté en dessous de 10 000 $ / t.

Heureusement pour la communauté locale et le personnel qui avaient investi beaucoup d’espoir dans le développement de la mine de plus d’un milliard de dollars, Appian Capital Advisory a récemment estimé qu’il y avait une voie à suivre pour Santa Rita.

Reprenant une tendance émergente pour le concentré de sulfure de nickel propre et vert du marché des véhicules électriques et du stockage stationnaire, ainsi que la capacité de repenser l’opération et d’en faire un actif beaucoup plus robuste, la société a effectué une due diligence de six mois. processus sur Santa Rita.

Ce processus a conduit Appian à affiner sa compréhension de la présence de sulfures de nickel dans le gisement, par opposition au nickel contenu dans l’actif. Avec cette compréhension en main, un plan de mine plus défensif et à faible coût a été élaboré pour voir l’actif à travers les pics et les creux des prix du nickel.

Appian a fini par acquérir Santa Rita et mettre en place l’entité opérationnelle Atlantic Nickel pour appliquer ces changements.

Après avoir redémarré l’exploitation à ciel ouvert il y a un peu plus d’un an, l’actif commence à rembourser la confiance qu’Appian a placée dans ce plan.

«Notre ressource se concentre désormais sur l’estimation du sulfure de nickel dans le gisement et bénéficie des forages supplémentaires que nous avons entrepris après l’acquisition», a expliqué Adam Fisher, directeur, Appian Capital Advisory LLP, à IM. «La conception de la mine que nous avons développée extrait le gisement de manière plus sélective et déplace également moins de déchets, ce qui se traduit par les performances à faible coût que nous avons pu atteindre à ce jour.»

Au cours du premier semestre de 2020, la société a déclaré une performance de coût du premier quartile C1 de 3,17 $ / lb (6989 $ / t) de nickel, déduction faite des sous-produits. Cela se compare favorablement au coût d’exploitation de 6,19 $ / lb de Mirabela Nickel enregistré au trimestre de septembre 2013.

«Parmi les changements d’exploitation que nous avons mis en œuvre, il y a l’utilisation d’un parc d’équipement plus petit, acheté localement, de camions de 40 t (Santa Rita utilisait auparavant des camions de charge utile Caterpillar 777 90 t et 785 137 t), l’utilisation de bancs plus courts – nous ‘ sont passés de 10 m à 6 m en moyenne – et des schémas de dynamitage plus serrés », a déclaré Fisher.

Tous ces travaux sont menés par un consortium brésilien de mineurs sous contrat.

«Avec des bancs plus petits, des modèles de sablage plus serrés et des flottes d’équipement plus petites, nous avons un contrôle plus cohérent sur la qualité et la fragmentation du matériau qui est acheminé vers le concasseur», a déclaré Fisher.

L’objectif est allé au-delà du court terme, avec plus de 100 000 m de forage exécutés dans la zone de ressources souterraines. Le forage a été optimisé pour la croissance des ressources et la confiance en matière de classification. Le programme a été extrêmement réussi et a soutenu la déclaration de la ressource souterraine de 168 Mt à 0,59% NiS et 0,19% Cu. Les programmes de forage 2020 continuent de croiser des largeurs et des teneurs similaires tout en sortant de la ressource déclarée, a ajouté la société.

Le rapport technique NI 43-101, publié plus tôt ce mois-ci, décrivait une durée de vie de 34 ans pour Santa Rita, avec huit ans de production à ciel ouvert, étayée par des réserves prouvées et probables de 50,6 Mt à 0,31% NiS, suivies de 26 années d’exploitation souterraine.

Bien qu’encore préliminaire, cela représentait une approche très différente de celle de l’ancien propriétaire de Santa Rita.

«Les derniers propriétaires ont conçu une mine à ciel ouvert avec un ratio de dénudage de 6: 1 et prévoyaient de creuser beaucoup plus profondément dans la ressource via des méthodes à ciel ouvert», a déclaré Fisher. «C’était de retour dans un marché du nickel très différent lorsque les prix étaient supérieurs à 10 $ / lb.

«Tout ce que nous avons fait, c’est de trouver la transition optimale vers les méthodes en vrac en profondeur pour comprendre qu’il est logique d’exploiter cela comme une mine à ciel ouvert sur huit ans à un ratio de décapage qui descend en moyenne à 2,7: 1.

À l’appui de ce plan de mine à ciel ouvert, une usine de 6,5 Mt / an, qui, ayant commencé sa production en 2009, a été entièrement rénovée et remise en service au deuxième semestre de 2019 pour s’aligner sur l’objectif de récupération du sulfure de nickel.

L’usine consiste en des opérations de concassage, broyage, flottation, épaississement et filtration pour produire un concentré de sulfure de nickel commercialisable. Les résidus de flottation sont pompés vers une installation de stockage des résidus, tandis que le broyage est effectué par un broyeur SAG, deux broyeurs à boulets et deux concasseurs de galets. Viennent ensuite un circuit de conditionnement et un circuit de flottation, le concentré final épaissi et pompé vers des réservoirs de stockage prêt pour la filtration. Le concentré est filtré dans un filtre à pression Larox (Metso Outotec). Après filtration, le concentré final est transporté par camion jusqu’au port d’Ilhéus où il est chargé sur des navires pour être transporté vers le marché.

Depuis le redémarrage, plus de cinq expéditions ont été effectuées aux partenaires de prélèvement de la mine.

«Alors que la mine et l’usine sont toujours en train de monter en puissance, l’exploitation à ciel ouvert n’est pas loin d’atteindre les estimations PEA de pouvoir produire 20 000-25 000 t / an d’équivalent sulfure de nickel contenu à un coût C1 de 2,97 $ / lb de nickel. », A déclaré Fisher.

Au-delà de cela, la société cherche à tirer parti de l’innovation pour créer l’une des opérations de grottes de sous-niveau (SLC) les plus grandes et les plus efficaces au monde, capable de produire davantage du produit de sulfure de nickel très recherché pour lequel Santa Rita est en train de devenir connue.

Spéléologie

«Lors de la vérification diligente de Santa Rita, nous savions depuis le début qu’il y avait de bonnes intersections épaisses sous terre, le gisement devenant plus épais en profondeur et la teneur en sulfure de nickel s’améliorant», Marcus Scholz, responsable des mines souterraines chez Appian Capital Consultatif, a déclaré IM.

Cela était évident dans l’EEP, avec un inventaire minier souterrain de 134,1 Mt titrant 0,54% NiS et 0,17% Cu, comparant favorablement – en termes de teneur – avec les réserves prouvées et probables de 50,6 Mt à 0,31% NiS et 0,11% Cu calculées pour l’exploitation à ciel ouvert de huit ans.

«Vous regardez un gisement massif avec des notes modérées», a déclaré Scholz. «En tenant compte de cela, les méthodes les moins coûteuses généreront de meilleures marges dans ce cas. Avec SLC ayant parcouru un long chemin au cours des 20 dernières années en termes de pratiques, de philosophies et de capacité à contrôler la dilution grâce à une planification et une modélisation efficaces, ainsi que la géométrie appropriée du gisement Santa Rita, c’était une bonne solution.

Cette méthode de spéléologie à faible coût permet à l’entreprise d’exploiter davantage la ressource que d’autres méthodes telles que le bouchage ouvert de longs trous avec remblai, et de remplir l’usine existante, a expliqué Scholz.

Scholz a tenu à souligner que la société n’était pas parvenue à cette conclusion toute seule. Il a sollicité l’aide de Power Geotechnical en Australie, qui a travaillé sur d’autres opérations de sous-niveaux de grottes telles que Carrapateena et Ernest Henry, lors de l’évaluation de ses options.

Ernest Henry, exploité par Glencore dans le Queensland, en Australie, est un bon analogue ici. Le gisement Ernest Henry est situé à une profondeur similaire sous une fosse et a une largeur et un pendage similaires, mais Santa Rita est environ deux fois plus grand car il est plus long le long de la direction, selon Scholz. Il est également livré avec un profil similaire de 6 Mt / an.

Photographie de la mine Ernest Henry de Glencore près de Cloncurry dans l’ouest du Queensland

Le tracé minier SLC dans la PEA comprend 37 niveaux miniers espacés à des intervalles verticaux de 25 m. Chaque niveau est composé d’entraînements de forage parallèles et régulièrement espacés à partir desquels le forage de production et le dynamitage se produisent. Une fois dynamitée, la minéralisation est chargée à partir des entraînements de forage à l’aide de LHD et chargée dans des camions pour être transportée à la surface pendant la phase de montée en puissance initiale, puis vers des passages de minerai alimentant une station de concassage souterraine et transportée vers la surface via un tunnel incliné.

Les plans PEA permettront à la société d’exploiter directement sous la mine à ciel ouvert pour commencer, d’où la raison pour laquelle elle prévoit de démarrer la production en 2028 après la fin de l’exploitation à ciel ouvert.

L’opération souterraine débutera avec deux ans de développement des déchets avant la production de minerai, suivis d’un transport par camion de minerai sur une période de trois ans, a souligné Scholz. Après cela, l’exploitation passera au transport par convoyeur souterrain, augmentant jusqu’à 6 Mt / an de capacité au cours des quatre prochaines années.

Lorsqu’on lui a demandé pourquoi l’entreprise commençait le transport par camion avant de passer aux convoyeurs, Scholz a déclaré qu’il s’agissait d’une décision économique.

«Si nous transportons d’abord par camion, nous pouvons retarder une partie des dépenses souterraines en termes d’introduction du concasseur souterrain», a-t-il déclaré.

Pendant la durée de vie de la mine souterraine, la société prévoit d’installer deux concasseurs souterrains, alimentés avec des quantités à peu près égales de minerai. Le premier desservira la moitié supérieure du gisement et le second concasseur la moitié inférieure (environ 6 Mt / an chacun, à mesure que l’exploitation minière progresse plus profondément dans le gisement).

Le premier concasseur sera positionné à environ 650 m sous la surface, ou 450 m sous la profondeur ultime de la fosse à ciel ouvert.

«Cela prendra un peu de temps pour y accéder et y accéder (en termes de développement de la mine), il est donc logique de commencer le transport avec des camions», a déclaré Scholz.

Appian cherche à louer les camions de 60 t nécessaires à cette étape de l’opération, expliquant qu’Atlantic Nickel exploitera les 12 machines nécessaires à la hauteur du transport par camion, lorsque les taux d’exploitation minière atteindront la barre annualisée de 2,5 Mt / an.

La route de transport par camion sera courte, parcourant entre 200 et 300 m sous la surface pour accéder aux matériaux avant de remonter au-dessus du sol.

Après la transition du convoyeur, les camions devraient être utilisés dans les années ultérieures pour le transport des déchets, ce qui pourrait représenter quelque 500 000 t / an de matériau, selon Scholz.

Transition automatisation et électrification

C’est au démarrage du convoyeur que l’élément d’automatisation de Santa Rita Underground entre vraiment en marche.

La société a supposé l’utilisation de LHD automatisés, de forage de longs trous et de forage de développement jumbo dans la PEA. Cela a vu Epiroc, Caterpillar et Sandvik fournir des informations sur les prix, avec des schémas de conception anticipant de tels équipements.

Scholz a développé cela pour IM : «Nous prévoyons que les chargeurs allant des points de soutirage SLC aux passes de minerai seraient automatisés, tandis qu’au niveau de la collecte au bas des passes de minerai, nous aurions probablement jusqu’à trois gros chargeurs automatisés qui transfèrent matière au concasseur. »

Les foreuses pour longs trous seraient également automatisées pour le SLC, tandis que la société prévoit d’automatiser les activités de forage de face sur les jumbos de développement qu’elle utilisera.

«Je pense que dans huit ans, lorsque nous commencerons la production, une grande partie de cette technologie sera la norme dans l’industrie», a déclaré Scholz.

L’étude actuelle suppose l’utilisation d’une flotte de charge et de transport alimentée au diesel (au départ), bien que les véhicules électriques puissent apporter un avantage dans les études futures et réduire davantage les coûts énergétiques, les coûts d’entretien des équipements et les coûts de ventilation, a récemment déclaré un porte-parole d’Appian à IM.

«Les machines à batterie et à batterie seront examinées pour des applications spécifiques dans la mine, telles que le chargement à partir des points de soutirage et l’alimentation du concasseur souterrain à partir du fond des passes à minerai», a expliqué le porte-parole.

Alors qu’une grande partie des plus gros équipements de charge et de transport de l’industrie n’a pas encore fait le saut commercial vers l’alimentation par batterie, la société est désireuse de poursuivre les développements à l’avenir à mesure que la technologie deviendra disponible, a déclaré Scholz.

La circularité d’un tel mouvement ne sera pas perdue pour Appian ou Atlantic Nickel, sachant que le concentré de sulfure de nickel qu’elle va décharger pourrait se retrouver dans ces machines alimentées par batterie. Dans huit ans, ces utilisateurs finaux intégreront très probablement cette technologie de réduction des émissions dans leurs choix d’approvisionnement en matières premières.

Pour le moment, la société se concentre sur l’achèvement du programme de forage souterrain à Santa Rita, qui, à ce jour, s’est montré très prometteur.

Fisher a déclaré que chaque trou avait intersecté des sulfures de nickel à ce stade, ce qui signifie que les chances d’une nouvelle mise à niveau des ressources souterraines au début de l’année prochaine étaient élevées.

Ces chiffres seront pris en compte dans une étude de préfaisabilité plus tard en 2021, qui comprendra des informations géotechniques plus détaillées sur le SLC, ainsi qu’une modélisation d’affaissement, a déclaré Scholz.