Demande de construction de la première usine commerciale d’enrichissement d’uranium utilisant la technologie laser

Global Laser Enrichment (GLE), une entreprise commerciale de GE, Hitachi Ltd et Cameco, a annoncé un jalon dans le déploiement de son projet d’installation d’enrichissement de nouvelle génération conçue pour augmenter l’approvisionnement américain en uranium enrichi pour alimenter ses centrales nucléaires. GLE a complété sa demande de licence auprès de la US Nuclear Regulatory Commission (NRC) pour construire la première installation commerciale d’enrichissement d’uranium au monde à utiliser la technologie laser. L’installation proposée serait construite à Wilmington, en Caroline du Nord.

La nouvelle installation produirait une nouvelle offre nationale d’uranium faiblement enrichi utilisé pour alimenter les centrales nucléaires afin de répondre à une augmentation prévue de la demande mondiale. L’installation aiderait également à soutenir l’objectif du pays de réduire les émissions de carbone grâce à l’utilisation accrue de l’énergie nucléaire, qui ne crée pratiquement pas de gaz à effet de serre pendant le processus de production d’électricité.

Si elle est approuvée, l’installation de GLE pourrait contribuer à la création d’emplois aux États-Unis, y compris jusqu’à 300 postes permanents d’ingénierie et de soutien et plus de 500 emplois dans le secteur de la construction.

«Notre objectif est de permettre un examen efficace et efficient de notre technologie innovante en fournissant une application complète et de qualité au CNRC», a déclaré Tammy Orr, président et chef de la direction de GLE. «Soumettre le produit de la plus haute qualité a été notre priorité pour cette étape importante du processus de licence.»

L’examen de la demande du CNRC, estimé à 30 mois, commencera officiellement une fois que l’agence aura officiellement enregistré ou accepté la demande de GLE. Le 30 janvier, GLE a soumis son rapport environnemental pour l’installation proposée, ce qui représente une part importante de la demande de permis globale. Le CNRC avait approuvé la soumission préliminaire partielle pour accroître l’efficacité de son processus d’examen.

La demande mondiale d’uranium faiblement enrichi devrait augmenter considérablement dans les années à venir. Premièrement, un approvisionnement important en uranium faiblement enrichi pour les centrales nucléaires américaines cessera en 2013, avec l’expiration d’un programme de conversion de matières de qualité militaire russes en combustible nucléaire. En outre, la construction prévue d’une nouvelle génération de centrales nucléaires devrait encore intensifier la demande de combustible.

«C’est une période passionnante dans notre industrie», a déclaré Orr. «En tant que leaders mondiaux de l’innovation et de la technologie, nous avons une opportunité unique d’offrir l’approvisionnement d’enrichissement nécessaire aux exploitants nucléaires qui relèvent les défis de la sécurité énergétique, du changement climatique et de la demande croissante d’électricité.

GLE est actuellement dans la phase de pré-déploiement de sa boucle de test d’enrichissement, qui est conçue pour confirmer la faisabilité commerciale de la technologie et faire progresser la conception de l’équipement, des installations et des processus pour l’installation de production prévue.

GLE utilisera les informations de la boucle de test dans ses évaluations de l’opportunité de poursuivre ou non l’installation commerciale à grande échelle. L’usine serait co-implantée avec les installations de fabrication de combustible nucléaire existantes de Global Nuclear Fuel et les nouvelles usines et activités de services de GE Hitachi Nuclear Energy, dont le siège est à Wilmington.

Si la décision est prise de procéder à la construction, l’installation de production commerciale de GLE aurait une capacité cible de trois à six millions d’unités de travail de séparation (UTS). Un SWU est une unité de mesure de l’énergie utilisée pour enrichir l’uranium, qui est ensuite transformé en assemblages combustibles pour les centrales nucléaires.

En 2006, GLE a acquis les droits exclusifs de développement et de commercialisation de la technologie d’enrichissement d’uranium de troisième génération à l’échelle mondiale grâce à une licence de Silex Systems of Australia. En 2008, Cameco, l’un des plus grands producteurs d’uranium au monde, a acquis une participation de 24% dans GLE.

GE Hitachi Nuclear Energy (GEH) est un fournisseur de premier plan mondial de réacteurs avancés et de services nucléaires. Créée en juin 2007, GEH est une alliance nucléaire mondiale créée par GE et Hitachi pour servir l’industrie nucléaire mondiale. L’alliance nucléaire met en œuvre une vision stratégique unique pour créer un portefeuille plus large de solutions, étendant ses capacités pour de nouveaux réacteurs et des opportunités de service. L’alliance offre aux clients du monde entier le leadership technologique nécessaire pour améliorer efficacement les performances, la puissance et la sûreté des réacteurs.

Cameco, dont le siège social est à Saskatoon, en Saskatchewan, est l’un des plus grands producteurs d’uranium au monde. Les produits d’uranium de la société sont utilisés pour produire de l’électricité dans les centrales nucléaires du monde entier, ce qui constitue l’une des sources d’énergie les plus propres actuellement disponibles. Les actions de Cameco se négocient aux bourses de Toronto et de New York.