Le soutien du gouvernement argentin à la production locale d’uranium

U3O8 Corp, une société canadienne spécialisée dans le développement de gisements d’uranium et de matières premières associées, rend compte des développements importants de l’énergie nucléaire en Argentine, le plus grand producteur d’électricité d’origine nucléaire en Amérique du Sud:

  • Le ministre argentin de l’Énergie et des Mines a souligné le soutien du gouvernement fédéral à la production d’uranium d’Argentine pour alimenter son parc croissant de centrales nucléaires
  • L’Argentine a signé un accord en vertu duquel elle importera de l’uranium enrichi pour alimenter son petit réacteur modulaire (SMR), dont la construction est en voie d’achèvement. Le modèle CAREM-25 de conception argentine est l’un des premiers SMR modernes à être construit au monde. De nombreuses autres conceptions de SMR, par exemple celles du Canada, des États-Unis, du Royaume-Uni, de la Chine et du Japon, avancent à l’étape de la conception et de l’obtention des permis. Les PRM devraient être un domaine à forte croissance dans l’industrie nucléaire et de l’énergie propre
  • Un protocole d’accord a été signé concernant le financement et la construction des 4e et 5e centrales nucléaires d’Argentine
  • Le ministre de l’Énergie et des Mines s’est engagé à financer la modernisation de onze installations de médecine nucléaire en Argentine.

À la connaissance de l’entreprise, il n’existe que trois gisements d’uranium sur lesquels des études économiques ont été menées en Argentine: l’un a été exploité et les deux autres comprennent les gisements de l’État de Cerro Solo et de Laguna Salada de U3O8 Corp. Un PEA montre que ce gisement d’uranium-vanadium à creusage libre près de la surface a un faible potentiel de coûts de production. La production de ces gisements pourrait fournir l’uranium nécessaire aux réacteurs nucléaires de l’Argentine et alléger la dépendance totale de l’Argentine à l’égard du combustible nucléaire importé.

À Laguna Salada, une estimation des ressources et une PEA ultérieure ont été réalisées conformément à la norme NI-43-101. Le coût décaissé de production à Laguna Salada a été estimé à 22 $ / lb d’uranium net de sous-produit vanadium. Si les coûts réels sont conformes à cette estimation, Laguna Salada se situerait dans les 25% inférieurs de l’industrie de l’uranium en termes de coût de production. La société estime que ces estimations contenues dans le PEA et les hypothèses sur lesquelles elles reposent restent d’actualité.

Le gisement Cerro Solo, qui appartient à la Commission nationale argentine de l’énergie atomique (CNEA), est situé à environ 150 km de Laguna Salada. La CNEA a entrepris une estimation des ressources et une évaluation économique de Cerro Solo, mais n’a pas publié son étude économique et, par conséquent, les estimations des coûts de production ne sont pas disponibles dans le domaine public. Cerro Solo est un gisement de grès qui serait très probablement exploité par des méthodes souterraines.

Les prochaines étapes prévues pour Laguna Salada sont l’exploitation minière d’essai et le traitement en usine pilote d’échantillons en vrac dans l’une des installations de traitement argentines. L’objectif de ce travail est d’affiner les coûts d’extraction et de traitement aux normes de l’étude de faisabilité ainsi que de fournir une preuve de concept pour la production d’uranium à partir de graviers minéralisés à Laguna Salada.

Laguna Salada se situe dans les «années quarante rugissantes»: des latitudes réputées pour leurs vents violents. À cette fin, la société participe à une étude de haut niveau pour étudier la viabilité de l’intégration de l’énergie éolienne dans le projet comme moyen d’améliorer encore l’économie. De plus, bien que les réacteurs nucléaires ne génèrent pas de gaz à effet de serre, l’énergie nucléaire n’est pas classée «sans carbone» en raison de l’utilisation de combustibles fossiles dans l’extraction et le transport de l’uranium. L’incorporation d’énergie renouvelable dans la production d’uranium de Laguna Salada offre l’opportunité de produire un produit d’uranium à faible émission de carbone qui permettrait aux futurs clients de se rapprocher de l’énergie nucléaire «sans carbone».

U3O8 Corp. se concentre sur l’exploration et le développement de gisements d’uranium et de matières premières associées en Amérique du Sud. Les sous-produits potentiels de la production d’uranium comprennent les matières premières utilisées dans l’industrie du stockage d’énergie – dans la fabrication de batteries – comme le nickel, le vanadium et le phosphate. Les estimations des ressources minérales de la Société ont été faites conformément au Règlement 43-101 et sont contenues dans trois gisements: