L’automatisation des mines de charbon en Australie pourrait augmenter après 2025, selon WoodMac

Alors que l’autonomie a commencé à prendre de l’ampleur dans le secteur du minerai de fer en Australie occidentale, les mineurs de charbon de l’est du pays ont tardé à adopter ces technologies. La firme de recherche Wood Mackenzie pense que cela pourrait changer avec un certain nombre de nouveaux grands projets qui commenceront à être mis en service après 2025.

Selon Brent Spalding de WoodMac, les raisons pour lesquelles les mineurs de charbon de la côte Est ont évité les camions, les foreuses et les trains autonomes opérant désormais dans les chaînes de minerai de fer du Pilbara sont principalement liées à la complexité de l’exploitation minière et aux dépenses en capital élevées.

Sans réduction de la main-d’œuvre ou augmentation de la production, les rénovations autonomes produisent des économies minimes sur les coûts d’exploitation, a-t-il déclaré.

Mais cela n’a pas empêché Whitehaven Coal de souscrire au développement d’un système de transport autonome (AHS) dans ses opérations de Maules Creek en Nouvelle-Galles du Sud.

Plus tôt ce mois-ci, la société a accepté de mobiliser une flotte de six camions de transport autonomes Hitachi EH5000AC3 dans l’un des fosses d’exploitation de la mine d’ici 2019, dans le but d’améliorer la sécurité et l’efficacité. En cas de succès, la technologie pourrait être déployée dans toute la mine.

La collaboration entre les deux sociétés impliquera de cadrer la livraison et la mise en service du déploiement progressif d’AHS pour la flotte de Maules Creek et la mise en place de l’infrastructure physique et technologique pour soutenir la capacité AHS.

Mais une adoption plus large dans le secteur australien du charbon est loin d’être terminée, a déclaré Spalding. Ceci malgré les nombreux avantages en termes de coûts d’exploitation et de sécurité déjà observés dans les opérations de minerai de fer en Australie occidentale.

«Dans le minerai de fer, nous avons constaté une augmentation de la productivité de 15 à 20%, principalement due à des niveaux de production plus élevés. Les niveaux de production ont augmenté dans les mines autonomes en raison d’une meilleure utilisation des équipements, de moins de temps d’arrêt en raison de moins de changements de quart et de pauses, et d’une baisse de l’absentéisme du travail », a-t-il déclaré.

«La sécurité s’est également avérée être un moteur clé de l’automatisation. À ce jour, aucune blessure n’a été attribuée à des véhicules autonomes dans le secteur australien du minerai de fer.

Pourtant, ces résultats nécessitent un capital initial supplémentaire qui n’est pas nécessairement remboursé avec des rendements financiers plus élevés.

«Pour le minerai de fer, nous estimons qu’il n’y a pas de changement réel de la valeur actuelle nette sur les sites automatisés et non automatisés, car les économies de coûts d’exploitation sont actuellement compensées par les dépenses d’investissement élevées», a-t-il déclaré.

Selon Spalding, les rénovations autonomes des camions de transport, que Fortescue Metal Group et Rio Tinto sont en train de réaliser, coûtent de l’ordre de 500 000 dollars par camion.

Il voit cette dépense en capital diminuer à mesure que l’accès à la technologie autonome s’améliore et devient plus facilement disponible, tandis que des améliorations de productivité supplémentaires pourraient conduire à de nouvelles économies de coûts.

Pourtant, aux coûts actuels, le retour sur investissement dans le charbon n’a pas de sens, selon les chiffres de Spalding.

Il a appliqué la même amélioration de 15 à 20% des taux unitaires (à l’exclusion du diesel) pour le transport par camion et la même augmentation de la productivité du travail observée dans le minerai de fer de WA dans le charbon australien.

Cette analyse était basée sur une mine de charbon de surface moyenne opérant au milieu de la courbe de coût de l’Australie et supposait une mine de charbon de surface avec un ratio de décapage de 6,5 mètres cubes par tonne brute, produisant 10 millions de tonnes par an de une productivité de 13 333 tonnes brutes par salarié.

«En ajustant à 15%, nous estimons une baisse des coûts décaissés totaux bruts de 10% (ou 2,69 $ la tonne) à 25,44 $ / t. À 20%, nous estimons que les coûts sont inférieurs de 12% à 24,66 $ / t », a déclaré Spalding, notant que les coûts bruts ne tiennent pas compte des rendements de traitement.

«Dans ce scénario de charbon australien, la composante main-d’œuvre totale représente près d’un tiers du coût unitaire brut total. Cependant, pour les scénarios d’amélioration de la productivité de 15% et 20%, nous estimons que la composante main-d’œuvre représentera plus de 60% de l’économie totale des coûts. Ainsi, il souligne que si la main-d’œuvre n’est pas réduite – ou la production augmentée – dans le cadre du processus d’automatisation, les économies de coûts seront limitées à environ 1 $ / t pour les deux scénarios », a-t-il déclaré.

Mais les équipementiers et les spécialistes de l’autonomie ne doivent pas désespérer; une liste de nouveaux grands projets pourrait être mûre pour de telles solutions.

«Au-delà de 2025, il pourrait y avoir plus d’opportunités pour les camions sans conducteur grâce au développement de certains projets plus importants de plus de 20 Mt / an, qui incluent le projet de charbon Wandoan de Glencore dans le bassin de Surat et Carmichael d’Adani dans le bassin de Galilée», a-t-il déclaré.

On s’attend à ce que Wandoan produise 22 Mt / an de charbon thermique à plein régime, tandis que Carmichael aurait une capacité de 60 Mt / an.

La raison pour laquelle ces nouveaux projets sont plus susceptibles d’adopter de telles technologies – mis à part les avantages évidents en matière de sécurité – est que «ils représentent une table rase, où le plan de la mine peut être orienté vers l’automatisation dès le départ, plutôt que d’être modernisé ou le mien se développe », a déclaré Spalding.

«Il pourrait même y avoir une autre option pour les trains sans conducteur étant donné que l’infrastructure ferroviaire doit encore être développée pour ces bassins houillers du Queensland.»