Le voyage en camion autonome de Barrick à Cortez s’appuyant sur les apprentissages à Hemlo

Alors que la transformation numérique de Barrick progresse, l’entreprise commence à introduire des camions autonomes dans ses opérations. Un projet pilote pour ces véhicules, qui sont contrôlés par un opérateur à distance, est en cours dans l’exploitation souterraine de la société Cortez au Nevada.

Mais si l’équipement minier téléopéré est une nouveauté pour la plupart des habitants de Barrick, une mine l’utilise depuis plus d’une décennie. La mine Hemlo, dans le nord de l’Ontario, a commencé à utiliser la technologie en avril 2007. Lorsque le nouveau système a été introduit, les travailleurs étaient préoccupés par leur emploi.

Jon Laird, surintendant des opérations minières à Hemlo, comprend la méfiance. Mais une décennie plus tard, la technologie s’est développée et les craintes de pertes d’emplois se sont estompées. «Même moi, je devais être capable de le digérer avant de pouvoir voir les avantages», dit Laird. «Une fois que je l’ai fait, il ne faisait aucun doute dans mon esprit que c’était la bonne chose à faire. Une fois que les gens ont l’occasion de voir comment cela fonctionne, la plupart sont d’accord. »

Il ajoute: «Alors que nous introduisons plus d’automatisation dans la mine, nous essayons d’aider les gens à comprendre le véritable changement qu’apporte la technologie autonome. Ce n’est pas le nombre d’emplois, mais la nature du travail. »

En 2007, l’exploitation de la mine souterraine de Hemlo avait deux camions autonomes, une goulotte (un passage incliné pour le transport du minerai) et un brise-roche. Tous ont été actionnés à partir de la surface des milliers de pieds au-dessus d’une seule chaise télé-télécommandée. Aujourd’hui, le système comprend trois camions, une chargeuse à godets, trois chutes, deux brise-roches et des bandes transporteuses souterraines qui peuvent être actionnées depuis la surface.

Les avantages du système sont évidents. Avec la télé-télécommande, un opérateur contrôle le travail en toute sécurité depuis une chaise en surface. Les véhicules autonomes à Hemlo sont isolés des véhicules exploités par des personnes et les véhicules sont programmés pour éviter les autres camions autonomes. En 10 ans, il n’y a pas eu d’incidents ni de blessés à Hemlo liés à la flotte autonome.

«D’abord et avant tout, ces machines nous permettent d’être beaucoup plus sûrs dans ce que nous faisons», déclare Sean McCarthy, directeur de l’ingénierie chez Hemlo. McCarthy souligne également que la fiabilité et l’efficacité sont des avantages. «La maintenance mécanique sur les camions autonomes est beaucoup plus faible que sur les camions à commande manuelle», dit-il. «Nous n’avons pas non plus à attendre pour débarrasser la mine de la fumée de l’explosion avant de creuser, ni d’attendre que les gens remontent du sous-sol au moment du changement d’équipage.»

Alors que Hemlo procède au remplacement régulier des équipements en fin de vie au cours des cinq prochaines années, le plan est d’ajouter plus d’équipements prêts pour l’automatisation. «Notre stratégie est de déplacer plus de tonnes avec le même nombre de personnes plutôt que de déplacer le même nombre de tonnes avec moins de personnes», dit McCarthy.

Bien que la transition vers l’équipement automatisé puisse être difficile pour les mineurs qui ont travaillé sous terre pendant toute leur carrière, l’expérience d’Hemlo montre que cela peut être fait. «Le plus grand défi est de faire comprendre aux gens que la technologie n’est pas le diable», dit Laird. «Une fois que les gens voient les avantages, ils plongent directement. Ici, à Hemlo, les gens ne jettent pas un second regard sur les camions autonomes aujourd’hui.» L’automatisation est un élément clé pour rester compétitif dans le monde minier moderne.